Gesang der Geister über den Wassern. Goethes poem and Mendelssohns painting.

 
The 'Staubbachfall' in Lauterbrunnen,  painted by Felix Mendelssohn-Bartholdy on his last
visit to Switserland in 1847. Aquarel.
      Gesang der Geister über den Wassern.     

      Des Menschen Seele
      Gleicht dem Wasser:
      Vom Himmel kommt es,
      Zum Himmel steigt es,
      Und wieder nieder
      Zur Erde muß es,
      Ewig wechselnd.
    
      Strömt von der hohen,
      Steilen Felswand
      Der reine Strahl,
      Dann stäubt er lieblich
      In Wolkenwellen
      Zum glatten Fels,
      Und leicht empfangen,
      Wallt er verschleiernd,
      Leisrauschend
      Zur Tiefe nieder.
    
      Ragen Klippen
      Dem Sturz entgegen,
      Schäumt er unmutig
      Stufenweise
      Zum Abgrund.
    
      Im flachen Bette
      Schleicht er das Wiesental hin,
      Und in dem glatten See
      Weiden ihr Antlitz
      Alle Gestirne.
    
      Wind ist der Welle
      Lieblicher Buhler;
      Wind mischt vom Grund aus
      Schäumende Wogen.
    
      Seele des Menschen,
      Wie gleichst du dem Wasser!
      Schicksal des Menschen,
      Wie gleichst du dem Wind!

 
1779
 
 
August-November
On his second trip to Switserland Goethe visits Lauterbrunnen. Inspired by the 'Staubbachfall' he writes the poem 'Gesang der Geister über den Wassern'. It was published in 1789.
 
1816
1817
1820
1821
 
Franz Schubert (1797-1828) admired Goethe highly. Four of his settings of this poem remain:
1816 a fragment for baritone and piano;
1817 a fragment for choir;
1820 a fragment for 4 male voices and piano;
1821 the composition for 4 tenors, 4 basses and string quintet. It was very succesfully premiered in Vienna at 7 March 7, 1821.
1822
 
July-October
 
The young Felix Mendelssohn visits Switserland for the first time with his family.
 
1831
 
 
August
 
 
On his second visit to Switserland which was part of a long journey Felix (he is 22) visits Lauterbrunnen where he criticizes Goethe for the weakness of the poems and the letters that the latter wrote there: ein paar schwache Gedichte und die noch schwächere Briefe. 
 
1847
August
During his last visit to his beloved Switserland Mendelssohn paints the 'Staubbachfall', some month before his death (November 4th).